Arlington, VA

Progressive Voice is a bi-weekly opinion column. The views expressed are solely the author’s.

By Maurine Shields Fanguy

For many Arlingtonians, a School Board election may be far from top of mind. So many in our community are struggling to hold down jobs or to keep businesses afloat. Others are facing unemployment–many for the first time ever. Families in dire financial circumstances are cobbling together a patchwork of meals for their children from Arlington Public Schools (APS) and groceries from generous community organizations.

Even before COVID-19, this was set to be a critical year for the Arlington School Board. Two Board members announced they would not seek re-election. Five contenders are vying for two seats in the Democratic endorsement process. The two candidates selected in November have an opportunity to fundamentally reshape our schools and drive innovative strategies to address a broad range of issues.

Now, more than ever, it is important for us to thoroughly question the School Board candidates and carefully decide who are the best leaders for a yet unwritten chapter for Arlington schools. Although COVID-19 may have curtailed in-person campaigning, here are the questions I would ask each candidate in a virtual meet-and-greet:

  1. What is the most pressing policy issue the School Board needs to resolve in the coming year? What legal or policy impediments or community reactions do you foresee? Does this issue impact most or all students, and why?
  2. What do you see as increased needs in the school system because of COVID-19, and how would you appropriately budget for those, as well as your top three budget priorities in what will be tight budget cycles during your term in office?
  3. Share your advocacy and leadership experience with an issue that affected more than one school, and how you interacted with people countywide who did not share your view. Did you change your mind or change anyone else’s, and if so, how did you accomplish it?
  4. How can we build on the current remote learning to drive a more robust school resilience plan? What instructional and testing practices should we preserve, in whole or in part, when it is safe to reopen schools? How would these practices support achievement for all students?

I hope the candidates will answer these questions and share their responses with voters.

Experienced, countywide experience in Arlington school issues is particularly crucial because of multiple tough situations that already were challenging School Board members.

Difficult decisions earlier this year to move three schools laid the groundwork for even more challenging community discussions on elementary school boundaries that will move thousands of students to new schools in 2021. When Arlington landed Amazon HQ2 in 2019, many Arlingtonians voiced concern about the strain on a school system that already had more students than seats and was expected to grow by 7,000 more in the coming decade.

The 2019 U.S. Department of Justice settlement over services for English language learners underscored the need for tangible action on inequities between schools, long-standing achievement gaps and closer supervision by the School Board to enforce accountability.

Former Superintendent Patrick Murphy announced his retirement in June. Interim Superintendent Cintia Johnson graciously stepped into the role, facing the challenge of leading through the most trying time for APS in decades. Every school is shut down until at least June and nearly 29,000 Arlington students and their families are struggling to adapt to learning from home because of Covid-19.

A schools’ budget that was already stretched has now been slashed by $54M in response to the economic uncertainties resulting from COVID-19. The cuts include hard-to-swallow teacher pay raises, class size increases, and dipping into reserve funds.

The challenging scenario was set in motion even before COVID-19 became our harsh reality and not a news story from another continent. So, who do I think should write the next chapter in Arlington schools?  I believe that when voting for new School Board members this month, it is time we choose sound, experienced and clear-thinking leaders who have a countywide perspective and vision, and who can resolutely approach decision-making.

The Arlington County Democratic Committee is going virtual with a mail-in endorsement caucus. Request your ballot by May 7. Ballots must be received by May 30.

Maurine Shields Fanguy, a parent of 4th and 7th grade APS students, has served as a PTA President, on APS advisory committees, and in other volunteer roles. An Army brat who attended 11 schools, she is proud to have adopted Arlington as her hometown.

 On April 24, School Board member Barbara Kanninen announced her candidacy for a seat on the Arlington County Board left open by the death of the Erik Gutshall. If she wins, a third seat will be open on the School Board.

This column has also been submitted in Spanish:

Progressive Voice es una columna de opinión quincenal. Las opiniones expresadas son únicamente del autor.

Por Maurine Shields Fanguy

Para muchos arlingtonianos, la elección de la Junta Escolar está muy lejos de sus preocupaciones diarias. Muchos en nuestra comunidad están luchando por mantener sus puestos de trabajo o por mantener a flote las empresas. Otros se enfrentan el desempleo, muchos por primera vez. Las familias en circunstancias financieras extremas están tratando de armar para sus hijos, una mezcla de comidas provistas por las Escuelas Públicas de Arlington (APS) y por organizaciones comunitarias.

Aún antes de COVID-19, este estaba destinado a ser un año crítico para la Junta Escolar de Arlington. Dos miembros de la Junta anunciaron que no buscarían la reelección. Cinco contendientes compiten por dos escaños en el proceso de aprobación demócrata. Los dos candidatos que serán seleccionados en noviembre tendrán la oportunidad de remodelar fundamentalmente nuestras escuelas e impulsar estrategias innovadoras para abordar una amplia gama de problemas.

Ahora, más que nunca, es importante para nosotros cuestionar a fondo a los candidatos de la Junta Escolar y decidir cuidadosamente cuáles son los mejores líderes para un capítulo aún no escrito para las escuelas de Arlington. Aunque COVID-19 puede haber limitado las campañas en persona, estas son las preguntas que le haría a cada candidato en una reunión virtual:

  1. ¿Cuál es la política más urgente que la Junta Escolar necesita resolver en el próximo año? ¿Qué impedimentos legales o reacciones de la comunidad anticipa? ¿Es este un problema que afecta a la mayoría de los estudiantes, y por qué?
  2. ¿Qué necesidades cree que se han aumentado en el sistema escolar debido a COVID-19?; ¿Cómo establecería un presupuesto adecuado para afrontarlas; y cuáles serían sus tres prioridades presupuestarias principales teniendo en cuenta los apretados ciclos presupuestarios que se prevén durante su mandato?
  3. Comparta su experiencia de liderazgo respecto a un problema que haya afectado a más de una escuela; ¿Cómo fue su interacción con personas de todo el condado, incluyendo aquellos que no compartieron su punto de vista? ¿Cambió usted de opinión o logró cambiar la de otra persona? de ser así, ¿Cómo lo hizo?
  4. ¿Qué lecciones saca de la puesta en práctica de aprendizaje remoto para impulsar un plan de resiliencia escolar más sólido? ¿Qué prácticas de instrucción y evaluación debemos preservar, total o parcialmente?, ¿Cuándo es seguro reabrir las escuelas? ¿Cómo apoyarían estas prácticas el éxito de todos los estudiantes?

Espero que los candidatos respondan estas preguntas y compartan sus respuestas con los votantes.

La experiencia en asuntos escolares que afectan todo el Condado de Arlington será crucial debido a múltiples desafíos que ya estaban enfrentando los miembros de la Junta Escolar.

Decisiones difíciles a principios de este año sobre trasladar tres escuelas sentaron las bases para debates comunitarios intensos sobre los límites de las escuelas primarias que trasladarán a miles de estudiantes a nuevas escuelas en 2021. Cuando Arlington atrajo la sede 2 de Amazon en 2019, muchos arlingtonianos expresaron su preocupación por la tensión en un sistema escolar que ya tiene sobrecupo y que espera aumentar en más de 7.000 estudiantes en la próxima década.

El acuerdo del Departamento de Justicia de los EE. UU. en el 2019 sobre los servicios para English Language Learners -estudiantes ELL subraya la necesidad de una acción tangible sobre las desigualdades entre las escuelas, las brechas de rendimiento académicos y una supervisión más cercana por parte de la Junta Escolar para hacer cumplir esa responsabilidad.

El anterior Superintendente Patrick Murphy anunció su retiro en junio. La superintendente interina Cintia Johnson, gentilmente, asumió el cargo, enfrentando el desafío de liderar en el momento más difícil para APS en décadas. Todas las escuelas están cerradas por lo menos hasta junio y casi 29.000 estudiantes de Arlington y sus familias están luchando para adaptarse al aprendizaje desde casa debido a Covid-19.

El presupuesto de las escuelas que ya era apretado se redujo ahora en U$54 millones en respuesta a las incertidumbres económicas derivadas de COVID-19. Los recortes incluyen los aumentos salariales de maestros, aumentos de tamaño de clase y el uso de fondos de reserva.

Este escenario crítico había comenzado incluso antes de que COVID-19 se convirtiera en nuestra dura realidad y no en noticias de otro continente. Entonces, ¿Quién creo yo que debería escribir el próximo capítulo en las escuelas de Arlington? Creo que al votar por los nuevos miembros de la Junta Escolar este mes, es hora de elegir líderes sólidos, experimentados y de pensamiento claro que tengan una perspectiva y visión para todo el condado y que puedan abordar con determinación la toma de decisiones.

El Comité Democráta del Condado de Arlington se está volviendo virtual con un comité de aprobación por correo. Solicite su boleta antes del 7 de mayo. Las boletas deben recibirse antes del 30 de mayo.

Maurine Shields Fanguy, madre de alumnos de 4º y 7º grado de APS, ha servido como presidente de la PTA, en comités asesores de APS y en otras funciones de voluntariado. Hija de militares que asistió a 11 escuelas, está orgullosa de haber adoptado a Arlington como su ciudad natal.

El 24 de abril, Barbara Kanninen, miembro de la Junta Escolar anunció su candidatura para un puesto en la Junta del Condado de Arlington que quedó abierta por la muerte del Erik Gutshall. Si gana, se abrirá un tercer puesto en la Junta Escolar.

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